El 12 de octubre y los viajes de ZHENG He

Una de las lecciones que todos recordamos de nuestro paso por el colegio primario es que Colón “descubrió” América el 12 de octubre de 1492. Pero, ¿y si eso no fuera realmente así?

Existe una teoría, muy debatida por cierto, que sostiene que el chino ZHENG He fue el primer navegante de otro continente que llegó a estas tierras. Y no solo eso, sino que Colón, que pasó a la historia por su valentía en aventurarse hacia lo desconocido, en realidad sabía adonde se dirigía porque tenía en sus manos un mapa que habían dibujado navegantes chinos… ¡así cualquiera descubre un continente!

A esta altura seguramente estamos pensando que todo esto es un vil intento del gobierno chino por reescribir la historia. En realidad el abanderado de esta teoría es el navegante inglés retirado Gavin Menzies, cuyo libro “1421: el año en que China descubrió el mundo” fue un increíble suceso de ventas en el año 2002 y de discusiones acaloradas desde entonces.

¿Qué hay de cierto en todo esto? Algunas voces muy respetadas en el ámbito académico desacreditan esta versión de la historia. La supuesta evidencia se desmoronaría cuando se utilizan métodos y análisis un poco más rigurosos que los utilizados por Menzies. Para los que no somos historiadores o no conocemos a fondo la cuestión no nos queda otra opción más que escuchar a los que saben.

ZHENG He probablemente no haya llegado a América, pero esto no le quita un merecido lugar en la historia china y de la humanidad. Sus viajes por el sudeste asiático y el Océano Índico están bien documentados, y llegó hasta las costas de África mucho antes de que los europeos tuvieran los recursos necesarios para realizar travesías semejantes. Así que, ¿por qué no conocer un poco más de este personaje?

Cuando ZHENG He tenía 10 años fue capturado por fuerzas de la dinastía Ming, fue castrado e incorporado al ejército. Creció y se distinguió tanto por sus habilidades de combate como por sus aptitudes en las relaciones interpersonales, lo cual le permitió tener una buena posición en la corte.

El reinado del Emperador Yongle (1402-1424) es considerado uno de los más florecientes de la historia china, y en el cual este país se convirtió en uno de los más avanzados y desarrollados del mundo en ese entonces. El Emperador asignó a ZHENG He la misión de visitar otros territorios para hacer conocer las riquezas de China y ampliar su influencia en la región.

ZHENG He realizó siete viajes. El tamaño de las misiones era colosal incluso en términos actuales. Llevaba más de 20.000 tripulantes y varias decenas de barcos. En cada viaje intercambiaba regalos, comerciaba y algunas naciones incluso enviaban mensajeros a la corte Ming para mostrar sus respetos. Estos viajes permitieron incrementar la presencia de nacionales chinos en la región y consolidar el sistema tributario.

En el año 1424 muere el Emperador Yongle; su sucesor decidió suspender futuras expediciones y desarmar la poderosa flota que se había gestado. El navegante ZHENG He murió durante su séptima travesía.

Hoy a ZHENG He se lo recuerda en China como el iniciador de la navegación marítima y como uno de sus grandes orgullos nacionales.

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Monumento a ZHENG HE en Malasia

 

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Réplica de uno de los barcos en el parque ZHENG He (Nanjing)

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Telenovela sobre los viajes de ZHENG He.